Invention du parachute moderne

Fin 1796, André-Jacques Garnerin réussit le parachutage d’un chien à partir d’un ballon. Il met alors au point un dispositif composé seulement de toile. Avec lui, il s’élance avec succès le 22 octobre 1797 depuis un ballon situé à 915 mètres au-dessus du Tivoli de Paris4. Son parachute initial, comme l’engin de Louis-Sébastien Lenormand, oscille dangereusement, problème qu’il résout grâce à l’invention de la tuyère centrale5. L’engin comporte une coupole et une nacelle accrochés au ballon gonflé à l’hydrogène. Arrivé à bonne altitude, les cordes qui le retiennent au ballon sont coupées et la nacelle redescend vers le sol retenue par le parachute ouvert au-dessus d’elle.

Différentes améliorations sont ensuite apportées au parachute : en 1887, l’Américain Tom Baldwin remplace la lourde nacelle par un simple harnais. Charles Broadwick place le parachute plié dans un sac à dos lacé et en 1908, introduit la tirette d’ouverture automatique. Le 1er mars 1912 a lieu le premier saut en parachute depuis un avion, effectué par un AméricainAlbert Berry au-dessus de Saint-Louis (Missouri) ; son engin, lourd et encombrant, s’est accroché au train d’atterrissage de son avion. Par chance, il atterrit entier. À la même époque la tentative de Franz Reichelt de créer un costume-parachute se solde par la mort de son auteur.

Jean Ors (vers 1920).

En 1912 le slovaque Štefan Banič invente un parachute en forme de parapluie, et fait don de son brevet (no 11084846) à l’armée américaine en 1914.

En 1913, l’Allemand Otto Heinecke met au point le parachute plié et empaqueté avec ouverture automatique à l’éjection de l’avion. Le 21 juin 1913 l’américaine Tiny Broadwick effectue le premier saut réalisé par une femme. Le 19 août 1913, le FrançaisAdolphe Pégoud, au départ de l’aérodrome Borel à Châteaufort dans les Yvelines, saute de son avion Blériot sacrifié pour l’occasion à 250 mètres du sol. Il heurte avec son épaule l’empennage de son avion et termina sa chute dans un arbre (voir : débuts de l’aviation dans les Yvelines). Le 13 février 1914, à Juvisy, le lieutenantaviateur Jean Ors saute en parachute d’une hauteur de trois cents mètres depuis un Deperdussin piloté par Lemoine7 et atterrit sain et sauf. Au cours de la Première Guerre mondiale, le parachute de secours n’est en usage que sur les ballons d’observation. Constant Duclos8 réalise le deuxième saut militaire, après celui du lieutenant Ors, le 17 novembre 1915. Les équipages partageant sans rémission le sort de leur avion ou dirigeable désemparé ; seul l’empire allemand en équipe ses pilotes, et seulement à partir de 1918. Outre des considérations d’ordre psychologique – il a même été écrit que certains état-majors avaient peur que les pilotes n’abandonnent un peu trop vite leurs avions en cas de danger –, ce retard est avant tout dû au fait que le parachute représente encore un poids significatif pour les appareils de l’époque, légers et de faible puissance, et une gêne pour l’équipage. Du côté allemand, les réticences officielles sont balayées au début de 1918 et le parachute allemand de type Heinecke sauve la vie de nombreux pilotes dont Hermann Göring.

Parachute de la Seconde Guerre mondiale – Musée de Bretagne

Le parachutisme militaire est une idée qui ne peut être mise en œuvre qu’à partir du moment où des avions gros porteurs sont disponibles. Les expérimentations pendant les années 1930, notamment par les Allemands et les Russes (lesquels tentent même des largages à très basse altitude sans parachute, en comptant sur la neige comme amortisseur…), débouchent au cours de la Seconde Guerre mondiale sur des opérations militaires ambitieuses (invasion de la Crète par les Allemands, débarquement allié en Normandie puis tentative de percée en Hollande), souvent très coûteuses pour les « paras ». À cette époque on voit la naissance du largage aérien, où des charges avec parachute sont lancées d’un avion pour ravitailler les troupes au sol. Après la Seconde Guerre mondiale, le parachutisme sportif commence à se développer dans la foulée du parachutisme militaire, mais rapidement les parachutes utilisés et les pratiques s’adaptent à un usage sensiblement différent (les paras militaires sont largués à faible altitude, avec un grand poids en matériel, et avec un dispositif d’ouverture automatique ; les sportifs se lancent à plus haute altitude, font des figures à plusieurs, commandent eux-mêmes l’ouverture du parachute, visent un point très précis etc.). Dans les années 1980, pour cet usage, le parachute classique commence à laisser la place à la voile rectangulaire (développée dans les années 1970, comme les parapentes) et le vocabulaire s’adapte : on distingue le « parachute rond » (le classique) et les « ailes ».

En 1959 et 1960, Joseph Kittinger effectue une série de quatre sauts dans le cadre du projet Excelsior. Le dernier saut, effectué le 16 août 1960, enregistra quatre records simultanés ; le saut en parachute le plus haut (il saute d’une altitude de 31 300 mètres), la plus haute ascension en ballon, la plus longue chute libre (4 minutes et demie), et la plus grande vitesse atteinte par un être humain dans l’atmosphère (avec une pointe de vitesse de 988 km/h).

Parachute de queue.

Actuellement, seuls les militaires restent fidèles à la forme ronde, et encore seulement pour les largages de paras en groupe et en « automatique », mais dans tous les autres cas, l’aile s’est imposée progressivement. La forme ronde, initialement conservée pour l’initiation et les parachutes de secours, a maintenant cédé sa place même pour ces usages. Ceci, grâce à la maniabilité et à la possibilité de mieux piloter l’engin, de contrôler sa vitesse horizontale ou verticale (on peut tomber comme une pierre puis se poser à vitesse quasiment nulle), de faire des figures. Des ailes peuvent supporter sans problème le poids de deux personnes, avec des harnais biplaces, utilisés en initiation. Il n’y a pas de parachutes de secours dans les avions de lignes et de tourisme, que ce soit pour les passagers ou pour l’équipage. Il peut y en avoir dans les avions militaires, les planeurs et les avions de voltige.